《纽约时报》比特币战争

4月,一个美国企业高管代表团飞到北京,在东方君悦大酒店参加了一次秘密会议,那里距天安门广场仅几个街区之遥。

和他们会面的是业内新晋的实权人物,而他们所在的这个行业,是人类历史上最宏大、最古怪的一场金钱实验:被称为“比特币”的虚拟货币。

比特币有一个令人费解的体系,据称要利用超级计算机作数学计算来开采货币,然而出人意料的是,它已经成为一个数十亿美元的产业。硅谷向它注入了大笔投资,还引起了华尔街的密切关注。

然而,作为一种新型的数码货币和独特的金融网络,比特币正面临一场身份危机。和此前的许多技术一样,虚拟货币也不可避免地要面对一种推拉效应:一方面要商业增长,另一方面要维持其初心的纯洁性。

根据最初的设想,比特币是不受任何单一政府或国家控制的。它无处不在,又无处可寻。

然而,虽然被认为是一种无国界货币,比特币网络的多数控制权实际上已经落入几家中国公司手中。他们是通过精明的投资和分布于该国各地的巨型计算机服务器矿场实现这一点的。美国代表团要飞到北京,正是因为比特币的相当一部分权力就集中在那里。

在会议举行之时,比特币网络七成以上的交易是通过四家中国公司进行的,也就是所谓的比特币矿池——而大多数的流通只涉及其中的两家公司。这样一来,他们对比特币软件和技术上的任何改变就有了否决权。

中国形成了一个西方世界无法比拟的比特币市场,巨量投资进入服务器矿场,中国的比特币交易所里进行着大宗投机交易。据《纽约时报》委托Chainalysis进行的分析,中国交易所今年的交易额占了总额的42%。就在上周,中国互联网巨头百度还和三家中国银行联手,投资了美国比特币公司Circle。

但是,中国的影响力让人开始担心比特币的独立性和去中心化。这些特性本应让比特币技术不需畏惧政府的打压和干预。而政府打压和干预又在中国金融界司空见惯。

“集中在一个单一辖区不是什么好兆头,”康奈尔大学教授、比特币研究者埃明·古恩·希拉尔(Emin Gun Sirer)说。“这些是我们需要留意的,否则去中心化就会流于表面。”

去年的一场内战导致这种虚拟货币的信徒出现分裂,其中一位顶尖开发者因此离开了社区,中国公司在那一战中已经扮演了重要的角色。争执是围绕一些技术问题展开的,但事关比特币未来10年、20年发展的大问题也牵扯其中。

前往东方君悦的美国代表包括Coinbase、Circle等创投基金支持的创业公司,他们在力求扩大比特币的规模。他们希望对比特币网络进行扩容,可以处理更多的交易,与PayPal、Visa等服务抗衡。

目前的网络规模是早年决定的,当时比特币的创始人中本聪(Satoshi Nakamoto,音)对在网络中流通的数据总量进行了限制,本质上就是给交易设定了每秒七次左右的上限。随着比特币的日渐普及,这些限制导致了严重的阻塞,交易处理会有大幅延时。

前往中国的美国代表提出了一个软件方案叫做“比特币经典版”(Bitcoin Classic),可以彻底改变这种局面。

然而中国公司对软件的任何改动有着终极裁决权,他们不同意美国代表的想法。中国人选择站在另一个程序员群体一方,这些人一直都想让比特币保持在较小的规模,一定程度上是为了保障安全。美国人希望劝说中国人改弦更张。

在一间酒店会议室里,五六人组成的美国代表团围着中英双语的PowerPoint幻灯片,陈述他们扩张网络的理由,其中主要的一点是长延时,这个由阻塞导致的问题正困扰着整个系统。中国公司听了美方陈述,彼此间也商量了一番。中午大家到附近的购物中心吃了羊肉和饺子。

“我们反复说,‘不管怎么说,你们是这个产业的领导者,大家都期待你们有领袖的作为,’”Coinbase首席执行官布莱恩·阿姆斯特朗(Brian Armstrong)说。

最终,“我们没能说服他们,”阿姆斯特朗说。

一些比特币倡导人士指责中国公司只受短期利润的驱使,不在乎长远的成功和该计划的理想。总部在上海的比特币公司BTCC首席执行官李启元被这种言论激怒了——包括把中国公司当作一个同仇敌忾的群体来看待。他参加了4月的会议,并指出在改变比特币软件的紧迫性上,中国公司之间是存在分歧的。

他说那天在会议室里,美国公司对权力的消长没有认识。“给人感觉就像高高在上的西方人来到中国,对我们指手画脚,”李启元在上周接受采访时说。“这种事以前发生过。中国人记性很好的。”

2009年初,比特币的神秘创造者中本聪(Satoshi Nakamoto)发布了相关软件。它的设计意图是既提供一种数字货币,又提供一种新的转移和保存资金的方式,很像电子邮件使人们可以不使用邮政服务便能传递消息。

从一开始,它就被设计成了一个分散的系统——由所有把计算机加入比特币网络,并帮助处理交易的人管理,就像维基百科(Wikipedia)的条目由全世界的志愿者输入和维护一样。

集体管理网络的吸引力在于不会出现单点故障,并且如果警察介入的话,没有哪个公司能够关停业务。比特币的支持者喜欢说,这是一种不会受到审查的货币。对这个网络的决策权掌握在加入该网络的人手中,与他们提供的计算能力成比例。

新财富的诱惑促使人们加入其中:每10分钟,便会有新的比特币发行并被交给帮助维护该系统的其中一台计算机。在比特币行话中,这些计算机被称作是在“挖”比特币。它们还充当着该网络的会计。

头几年,除了被已关闭的在线毒品市场“丝绸之路”(Silk Road)用作支付方式外,比特币没能真正有所作为。2013年,当比特币的价格开始飙升时,这种数字货币一举进入所有人的视野。比特币价格飙升,在很大程度上是因为中国投资者开始大量交易比特币。

李启元称,中国人迅速喜欢上比特币有多方面的原因。首先,中国政府严格限制其他潜在的投资渠道,导致民众渴望新资产。同时,李启元还表示,中国人喜欢比特币价格不稳定这一点,它让这个新兴货币网络给人一种在线赌博的感觉。在线赌博活动在中国非常盛行。

外界普遍猜测中国人利用比特币将资金转移至国外,规避资本控制,但李启元和其他专家称,证据显示这种现象不明显。

“没有中国人是因为比特币具有自由论属性,或是比特币会导致政府垮台而支持比特币的,”李启元说。“这是一种投资。”李启元在非洲和美国长大,并曾在斯坦福大学求学,之后来到中国。

2013年末,中国严重的投机活动将一个比特币的价格抬高至超过1000美元(约合6600元人民币)。价格暴涨——连同随之而来的媒体关注——促使中国政府在2013年12月出面干预,切断了中国的银行与比特币交易平台之间的资金流动,导致看似出现泡沫的比特币繁荣景象一度破灭。

但这股狂潮却唤起了对比特币另一方面的兴趣:对比特币的挖掘。

很多中国人从交易比特币转向为挖比特币而积聚计算能力。前投资经理彼得·黄(Peter Ng)便是其中之一。一开始,他是为自己挖比特币。后来,他在中国各地成立数据中心。在这些数据中心,其他人可以出钱配置自己的挖掘计算机。他现在拥有28个这样的数据中心,全都摆满了放着服务器的架子、相互缠绕的电线和给机器散热的电扇。

现年36岁的彼得·黄说自己已经成了寻找廉价能源的专家。有廉价能源的地方常常有火电厂或水坝。它们本是为了支持某个工业项目而建,但后来项目未能落实。他说那些数据中心里的比特币挖掘机要用3.8万千瓦电,这些电足以供应一座小城市。

把自己的计算机放在彼得·黄的数据中心的人通常会加入矿池。矿池会让规模较小的玩家获得更为平稳的经济回报。颇受欢迎的矿池BTCC Pool便由李启元所在的公司运营。本月,该矿池吸引了比特币网络总计算能力的大约13%。中国——或许也是全世界——最有影响力的矿池叫F2Pool,本月在比特币网络的计算能力中占了27%。

在比特币世界,大矿池的运营商大权在握:运营矿池让它们有权对比特币软件的改变进行投票表决,并且矿池越大,投票权越大。如果某矿池的成员有不同意见,他们可以转至其他矿池。但大部分“矿工”都是根据矿池的支付结构,而非比特币政治来进行选择的。

正因为是BTCC Pool的负责人,李启元才受邀在北京与美国代表团召开会议。与会者还包括F2Pool的业务负责人王春。

在中国的比特币界,最重要的玩家或许是30岁的吴忌寒。曾是一名投资分析师的他创建了一家名叫比特大陆的公司。在中国,该公司常被称作全世界最有价值的比特币公司。2013年,比特大陆开始用经过特殊设计的芯片,打造用来进行挖矿计算的计算机。

比特大陆现有员工250名,从事的业务包括生产和销售比特币挖矿机,运营其他矿工可加入的蚂蚁矿池(Antpool),同时自己也保留了数量可观的挖矿机。这些矿机分布在冰岛、美国和中国。比特大陆给自己保留的挖矿机,占全球比特币网络计算能力的10%。按照本周的汇率,它们每天足以产生价值约为23万美元的新比特币。

对于投资给他们在比特币网络内部带来的决策权,吴忌寒和中国其他的矿池运营商常常看上去有些惊讶,甚至不悦。彼得·黄称自己经常听到矿工说,“矿工是做硬件的。你们为什么要问我们软件的事?”

起初,这种态度促使大部分中国矿工与被称作核心程序员的比特币编程人员结成同盟。保守的核心程序员不愿改变软件,矿工则要确保自己创造的财富万无一失。

但最近,吴忌寒越来越公开地表达自己的信念:要想留住追随者,比特币网络将不得不扩大,而且要快。他本周在一封电子邮件中表示,如果核心程序员不在7月之前增加整个网络的交易数量,他将开始寻找扩大网络的替代方案。

不管软件之争将如何发展,有人担心中国政府可能会在某个时间点上决定向国内的矿工施压,要求他们利用自己的影响力改变比特币网络的规则。政府2013年的干预行动表明,比特币问题并非小到能逃过政府的眼睛。

吴忌寒对这种担忧不以为然。他还表示,随着更多的美国人购买比特大陆的挖矿机并利用华盛顿州等地的廉价电力,比特币的挖掘自然会变得更加分散。他说,比特大陆新生产的矿机中,已有30%到40%正在被运往国外。

但目前,中国依然占据主导地位。

“中国政府通常希望自己的企业在新兴行业占据领导地位,”他说。“中国的比特币企业做到了。”

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  1. 匿名
    2016年7月2日15:30 | #1

    “没有中国人是因为比特币具有自由论属性,或是比特币会导致政府垮台而支持比特币的,”

  2. 匿名
    2016年7月4日13:49 | #2

    @匿名
    谁说没有?

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