中国强劲的出口数据令人生疑

中国1月份出口数据出人意料的强劲,而此时正值其主要贸易近邻出口下滑之际。这再度引发了外界对中国官方数据可信度的质疑,同时也凸显出追踪中国这个全球第二大经济体运行情况的难度。

周三公布的数据显示,中国1月份出口额同比增长10.6%,增幅高于预期,其中欧美市场需求强劲。许多经济学家此前预计,中国1月份出口额或将小幅增长或零增长,因为中国制造业在1月份丧失动能,且去年第四季度经济增速放缓。

苏格兰皇家银行(Royal Bank of Scotland)的经济学家高路易(Louis Kuijs)认为,很难评判目前的形势,真的需要像侦探一样调查其中原委。

更令人困惑的是,中国大陆的这份数据似乎与台湾和韩国1月份出口额分别下降4.6%和0.2%的情况并不相符。后两个经济体通常都能分享到令中国大陆受益的强大贸易流。在1月末开始的春季黄金周假期应该是削减了出口量,而不是刺激出口。

这些困惑再度引发经济学家和分析师怀疑中资企业“虚报”了出口数据。这种现象曾普遍出现在2013年初,因为虚报出口是企业用来提高出口额的一种手段,这样就可以避开政府的资本管制,将更多资金带入国内。

经济学家们认为,目前虚报出口的条件已经成熟,因为中国的利率水平正在上升,人民币预计将会升值。世界银行(World Bank)驻北京的高级经济学家司克礼(Karlis Smits)称,热钱有许多理由想进入中国。

无论是对分析师来说,还是对海关人员来说,虚报出口以及其他类似行为都极难发现。周三的数据几乎没有明显的造假迹象,在一些经济学家看来,这要么说明中国1月份出口额的大幅增长是真实的,要么说明企业已经找到了更加隐蔽的虚报手法。

数据显示,流向香港或流经保税区的巨大贸易量在1月份出现下降。将货物运经这些地区并高报货值是去年被广泛用来掩盖虚假交易的做法,不管是为了在不同市场间套利、避税,还是隐匿贪污所得。数据还显示,中国对美国、欧洲和日本的出口大幅增长,在这些大型市场进行虚假贸易的难度更大。

过去,体积小、价格高,同时有多种价格的商品(例如电脑芯片)被用于掩盖资金转移。现在电子货币比特币成了绕开政府资本管制的又一途径。中国仍实施资本管制,以防止资本迅速转移,政府担心资本迅速转移可能会影响经济的稳定。去年12月份,中国禁止金融机构处理虚拟货币交易,但个人仍可以通过不受监管的网上交易渠道买卖虚拟货币。

一位驻香港的要求匿名的贸易商表示,他的很多国内竞争者以零利润出口钢材,以此作为增加资本流入、避税和享受特别外国投资激励的一个方式,他们利用息差和人民币升至来赚钱,这种做法到目前为止还是稳赚不赔的。

华盛顿非营利机构Global Financial Integrity的经济学家Brian LeBlanc一直在研究这个问题,据他估计,2012年有1,010亿美元非法资金借道香港进入中国大陆,这一金额逼近了中国2012年合法的外国直接投资(FDI)的数量1,120亿美元。

中国在打击虚报货值方面成败参半。监管机构在去年5月份宣布将加大对跨境结算的审查力度,出口增速随之迅速下降。12月份,相关部门要求银行仔细审核其客户的贸易结算,并上报可疑活动。整体来说,政府已要求官员不要发布失真数据,并确保经济数据的准确性。

澳新银行(ANZ Bank)经济学家刘利刚表示,尽管贸易仍被广泛用于掩盖资本流动,但和2013年初相比,目前货值被高报的程度或许已有所下降。

但随着监管机构加强对虚开货值的控制,外贸企业找到了新的(有时是合法的)漏洞,其中包括往返投资。根据这一方法,货物被出口到国外,货款以低利率的外资支付。这些货款然后在中国投资,获得5%或更高的收益。几个月后,这些货物又回到中国,货款重新回到国外,但进口货物的公司因在中国的投资赚取了利润。

会计师行德勤(Deloitte)中国研究负责人Ken DeWoskin表示,往返投资的规模相当庞大;进行往返投资的合法方式已越来越多,但也有很多往返投资所借渠道并不完全合法。

别把中国贸易数据当回事

市场原本预计中国又会发布一项负面经济数据。然而,得到的却是更加失真的数据。

中国公布,1月份出口较上年同期意外增长10.6%,增幅高于去年12月份。这表明去年年中以来的出口向好势头正在延续。1月份进口增幅与出口增幅相差无几,表明中国工业和建筑行业依然对原材料有很大的需求。贸易数据公布后,被视为中国资源需求情况晴雨表的澳元不出所料地出现上涨。

但需要说明的是,由于春节的原因,每年第一季度的数据往往是最难解读的。从理论上说,今年的春节是在1月份,而2013年的春节在2月份,这应该拖累了1月份贸易数据和上年同期的对比情况。但也有一个可能是,工厂急于在1月底前完成订单,而去年工厂是急着在2月份稍晚些时候的春节到来前完成订单。

贸易数据失真的另一个原因是跨境贸易中虚报货值(高报或低报)的做法。这种做法使跨境贸易企业得以绕开政府的资本管制,将资金假借成商品的付款转入国内。去年也发生过同样的事情,导致贸易数据的可信度越来越低。

考虑到中国大陆利率正不断上升的情况,不难发现企业用这种方式做假的原因。举个例子,中国电子商务巨头阿里巴巴集团(Alibaba Group)本周就表示,将推出一款理财产品,该理财产品预期年化收益率为7%,并承诺保本保底。而一些信托产品的年收益率更是高达两位数,其中之一便是上个月险些发生违约的一款和一家煤炭公司相关的信托产品。

而相比之下,香港因为实行联系汇率制度,其利率实际上由美国联邦储备委员会(Federal Reserve, 简称:美联储)来设定。香港的利率接近于零。如果你缺钱,你可以以很低的利率借到钱。由于当前房地产贷款略有滑坡,香港的银行业正忙着寻找其他客户。值得注意的是,在过去三个季度中,香港银行业提供的贸易融资每个季度的增幅都在40%以上。

投资者们喜欢套利机会,而中国的贸易企业在绕开政府资本管制方面又具有得天独厚的优势。但对于其他人来说,贸易企业的这种做法却导致中国整体经济前景更加难以预测。

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