中美日對稀土的爭議

今期的《東周刊》國際新聞的大標題為「美日施壓逼增出口,稀土大戰,中國誓不低頭」。我搜索一下才明白原來稀土 (rare earth) 是能源以外的重要資源,是次爭議令我想到很多。

稀土是什麼?

稀土是十七種化學元素的統稱,作為添加劑可令鋼鐵和有色金屬增強硬度、耐磨性和抗腐蝕能力,故有「工業維生素」之稱號。稀土應用範圍極廣,小至節能燈、手機和螢幕,大至混合動力汽車,以至航天的高科技,均需要稀土元素。

《東周刊》文章的副標題:

過去十多年,中國一直是全球最大稀土出口國家,可惜為他人作裳。日美廉價購入,製成高科技產品發大財,中國卻因過分開採造成資源流失和環境污染。

總埋溫家寶日前出席國際會議時,便明確表明會繼續控制稀土出口,目的是為保持可持續發展,但不會封鎖;內地稀土專家亦表示,在這場關係戰略資源的大戰中,中國必須頂住壓力,絕不能屈服。

據文中所指,中國擁有最大的稀土資源,可惜近日為求銷路既割價賤賣,去年跌至八、九千美元一噸,比二十年前還低一半。

美日等發達國家是稀土使用最多的國家,雖然本土亦有稀土,但就不開探,主要因為稀土開採會排放大量有毒廢水,造成嚴重污染。若要乎合環保來開採,費用不菲,還不如廉價從中國購內的好。

全球稀土分布

國家 已探明儲藏量 佔全球比例 年產量 佔全球比例
中國 3,600 萬噸 36% 12 萬噸 97%
俄羅斯 1,900 萬噸 19% 0 0
美國 1,300 萬噸 13% 0 0
澳大利亞 540 萬噸 5% 0 0
印度 310 萬噸 3% 2,700 噸 2%

資料來源:美國能源部去年向國會提交的《稀土元素全球應鏈》報告

日本電子工業離不開稀土,得悉中國計劃今年大減出口量七成至三萬噸,當然大為緊張,要向中方施壓。另一方面,有消息指日本早已是全球稀土儲備量最多的國家,足夠國內未來四、五十年使用,中國減產對日本工業的影響其實只是成本增加。

無疑稀土在未來工業及高科技中具有戰略性地位。中國雖然有多,但最有效地運用的還是他國,賺最多錢的依然是他人。

我在想,中國減產和限量出口故然好,但並不足夠。我們必須要注意開採對自家的影響,保護國民的健康和家園。降低產量一般會提高價格,中國政府可會用多來的錢,減低開採污染,並增加科技研發,好使肥水不流別人田。

石油令中東富有,但科技不大發達。我期望稀土能令中國科技發逹,國民富有。

The nation behaves well if it treats the natural resources as assets which it must turn over to the next generation increased, and not impaired, in value.” — Theodore Roosevelt
運作良好的國家會把天然資源作為資產轉交給下一代,並將之升值,而非減損。

There’s nothing more dangerous than a resourceful idiot.” — Scott Adams
沒有什麼比一個有資源的白痴更危險。
(註:resourceful 很難直譯,意謂八足多爪,足智多謀。)

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